根據香港中文大學的一項調查,很多因疲勞、失眠、頭暈、腰痛特徵而經常光顧醫院或診所的病人,實際上是患了不同的情緒病,或可稱為輕度抑鬱。在美國一項更大規模的調查中,全美國人口中差不多有百分之二十呈現抑鬱徵狀,但徵狀出現的頻率未能達至輕鬱症或重鬱症的標準。例如,全美國人口中有百分之十二有一個徵狀,百分之四有兩個徵狀,百分之二點二有三個徵狀。就算出現了三個徵狀,仍未能被診斷為輕鬱症,因為還有另一指標:病情必須維持兩年或以上。雖然如此,這類患者會出現如下的狀況,仍足以影響他/她們的工作和日常生活:

1) 患者的健康狀況比患血壓高和糖尿病的病人差,每月臥床的日子也多過以上兩種疾病的患者。
2) 和一般人比較,患者看醫生的次數多三倍,需要服用抗鬱劑的機會多四倍。
3) 患者放病假的數目是一般人的三倍,企圖自殺率則是五倍。

從這些數據可以看出,這些人雖然未符合抑鬱症的準則,抑鬱的嚴重程度仍然不容忽視。他/她們的情況大概介乎正常情緒反應與抑鬱症之間。以上研究結果可能會令專家們重新修訂和降低抑鬱症的診斷標準。從日常情緒反應到抑鬱症

綜合以上各章的討論,可以看出從「日常的情緒低落」到「哀慟」, 從「哀慟」到「輕微抑鬱」,從「輕微抑鬱」到「中度和嚴重抑鬱症」,其實是一個逐步加深的過程(請參考下圖)。

情緒病病徵

當你感到抑鬱的時候,可能只是日常的情緒反應,或者是正常的哀慟,通常不需要任何治療。但當抑鬱的嚴重性增加(在圖向右移)的時候,就會進入抑鬱症的領域,需要開始接受治療了。患者的狀況愈往右移,表示抑鬱的程度愈來愈嚴重。

很多醫生用類似上圖 的圖表解釋日常的情緒低落和抑鬱症的分別,這個圖表也反映出不同程度抑鬱症的治療需要、功能破壞幅度、致病原因和應該採用的治療方法。關於致病原因,圖表顯示:愈嚴重的抑鬱症,愈有可能涉及生理和遺傳因素。至於致病原因的詳細解釋,請參考本書第六章〈抑鬱症的成因〉。

以上圖表清楚顯示不同程度抑鬱症的面貌。但讀者必須留意,用圖表示意,無可避免地會簡化了複雜的抑鬱症。例如,有些病者雖然只有輕度的抑鬱症(見「嚴重程度」一欄),但病情可以維持數年(見「維持時間」一欄),而且病因方面可能涉及遺傳因素(見「原因」一欄)。另有一些抑鬱症患者則會出現嚴重但短暫的抑鬱症徵狀。

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