對於抗鬱劑如何治療抑鬱症,在過去十多年間不斷有新的研究和發現。由於這些研究和學說相當複雜,簡單來說,抑鬱症的產生是由於大腦中一些化學物質(即神經介質)失去平衡,而抗鬱劑的作用是使腦細胞恢復化學平衡,使情緒回復正常。

缺乏神經介質
● 新一代抗鬱劑:百憂解和它的近親

百憂解是在一九八七年面世的抗鬱劑。它是有史以來最受談論,也是最暢銷的抗鬱劑。百憂解綠白色的膠囊,曾出現在美國《新聞週刊》一九九零年三月那一期的封面上,封面主題是〈突破抑鬱症治療的藥物〉,全世界有超過二千萬人服用過它。百憂解和賽樂特、喜普妙、鬱樂復、艾司西脥普等藥,同屬於一組稱為五羥色胺再攝取抑制劑簡稱 SSRI 的藥物。

為甚麼百憂解這麼受歡迎呢?因為它的副作用比傳統抗鬱劑少。它不會像某些抗鬱劑令體重增加,它的抗膽鹼能副作用也低得多。抗膽鹼能的副作用包括口乾、便祕、排尿困難、視覺模糊等。筆者在八七年到英國受訓期間,曾與一位病人談話。他服用很高分量的傳統抗鬱劑,口腔與鼻腔異常乾燥,以致說話困難,他那一口混濁和充滿鼻音的英文,我到現在還記憶猶新。百憂解還有另一個優點,如果患者服用百憂解來自殺,就算服用非常高的分量,也不會致命。百憂解和其他 SSRI 在美國和其他先進國家已經取得第一線抗鬱劑的地位。在香港,新一代的精神科醫生在治療新病人時,大都會用 SSRI。也有些資深的精神科醫生會選擇性地運用傳統抗鬱劑;而在公立醫院或精神科門診部,兩類藥物都被廣泛使用。

● 療效和副作用

SSRI 的抗鬱能力其實和傳統抗鬱劑不相伯仲,但因為它們的副作用低,如果患者的情緒沒有進展,可以調至較高的分量。傳統抗鬱劑卻不然,由於副作用限制,患者可能忍受不住高藥量所產生的種種煩惱而停止服藥。

SSRI 最普遍的副作用是想嘔吐和腸胃不適,其他副作用包括焦慮、輕微口乾、冒汗、頭痛、入睡困難和輕微手震,但這些副作用的出現大多是輕微和短暫的;很多服用 SSRI 藥物的患者都沒有這些副作用。此外,約有三成服用 SSRI 的患者可能會出現性慾下降以及在性交時不能達至高潮的反應。喜普妙在這方面的影響可能較低。另一個處理方法是,在醫生同意和監察下,患者暫時停止在週末服藥,這樣便可以改善在這期間的性功能。